Changing tack, Foreign Ministry to bring ‘Jewish refugees’ to fore

Changing tack, Foreign Ministry to bring ‘Jewish refugees’ to fore

PM-backed   initiative   blames   Arab   League   for   creating   both   Jewish   and Palestinian   refugees;   ex-ministry   director   says   new   effort   won’t   work

By Raphael Ahren, The Times of Israel, April 3, 2012

In  a  sea  change  from  traditional  diplomatic  policy,  the  Foreign  Ministry  has  decided  to  put  the issue  of  Jewish  refugees  who  fled  or  were  forced  to  leave  Arab  countries  after  1948  at  the top  of  its  agenda,  demanding  financial  compensation  for  both  Jewish  and  Palestinian refugees  and  blaming  the  Arab  League  for  causing  the  entire  problem  in  the  first  place.

“A  true  solution  to  the  issues  of  refugees  will  only  be  possible  when  the  Arab  League  will  take historic  responsibility  for  its  role  in  creating  the  Jewish  and  Palestinian  refugee  problem,”  the ministry  stated  in  a  document  it  distributed  to  journalists  on  Tuesday.

Critics  said  they  doubted  that  the  international  community  would  accept  the  ministry’s  proposal, adding  that  Jews  who  left  Arab  countries  and  became  Israeli  citizens  could  not  be  compared  to stateless  Palestinian  refugees.

According  to  the  Foreign  Ministry,  some  850,000  Jews  were  uprooted  from  Arab  countries  since the  State  of  Israel  was  founded,  losing  assets  of  about  $700  million  (some  $6  billion  in  today’s prices).  Today,  nearly  half  of  Israel’s  population  is  made  up  of  such  refugees  and  their descendants,  the  ministry  said.

Israeli  embassies  around  the  world  are  to  ask  parliaments  to  adopt  resolutions  recognizing  the refugee  status  of  Jews  forced  out  of  Arab  countries,  similar  to  a  2008  resolution  passed  by  the  US Congress,  the  ministry  added.

The  idea  of  focusing  on  the  hundreds  of  thousands  of  Jewish  refugees  absorbed  by  Israel  from Arab  lands  is  not  entirely  new.  In  the  1970s,  the  Foreign  Ministry’s  Diaspora  Affairs  section  and  MK Mordechai  Ben-Porat  dedicated  themselves  to  the  matter.  However,  the  issue  never  really  took                                                                                                                                                                                  center  stage  because  Israeli  officials  feared  bringing  the  Palestinian  refugee  issue  to  the  fore.

Israel  rejects  the  Palestinian  demand  for  a  “right  of  return”  for  millions  of  descendants  of  the hundreds  of  thousands  of  Arab  residents  who  used  to  live  in  what  is  today  Israeli  sovereign territory.

Deputy  Foreign  Minister  Danny  Ayalon  set  out  the  new  approach  Tuesday.  “Only  truth  can  bring justice.  Everybody  knows  today,  because  of  the  Arab  narrative  that  has  been  prevalent  in  the  last few  decades,  about  the  Arab  refugees,”  said  Ayalon,  who  is  spearheading  the  ministry’s  new campaign,  at  a  press  conference  in  Jerusalem.  “But  the  other  half  of  this  equation  was  forgotten: Jewish  refugees  from  Arab  countries  that  were  forced  to  leave  their  homes,  their  possessions,  their heritage,  and  flee.”

Ayalon  announced  the  creation  of  an  “international  fund”  to  compensate  the  countries  that  have already  been  working  on  absorbing  and  rehabilitating  Arab  refugees.  Such  countries  include, among  others,  Israel,  Jordan  and  “perhaps  Lebanon  if  it  is  willing  to  rehabilitate  the  descendants  of Palestinian  refugees  in  its  territory,”  according  to  the  document.  The  basis  for  such  compensation will  be  the  “value  of  the  assets  of  the  refugees  at  the  time.”

The  Foreign  Ministry’s  initiative,  which  has  the  blessing  of  the  Prime  Minister’s  Office,  makes  clear that  Jerusalem  rejects  the  Palestinian  demand  for  a  right  of  return.  “The  Palestinian  refugees  will  be rehabilitated  in  their  place  of  residence,”  the  paper  states,  demanding  an  “immediate discontinuation”  of  the  wish  to  resettle  refugees  within  Israel.

“We  have  to  correct  a  historic  injustice.  But,  in  a  very  pragmatic  way,  we  believe  that  settling  the refugee  problems  on  both  sides  —  the  Arab  and  the  Jewish  side  —  is  the  only  way  to  really  bring about  a  durable,  comprehensive  and  lasting  peace.  Peace  that  will  be  built  on  truth  and  justice  for all,”  the  ministry  said.

Ayalon  said  that  the  issue  of  Jewish  refugees  should  be  raised  in  every  peace  negotiation framework,  in  keeping  with  a  law  the  Knesset  passed  in  2010.  The  PMO  “will  consolidate  the  issue [of  Jewish  refugees]  into  any  future  negotiations,”  the  document  states.

The  Prime  Minister’s  Office  signaled  that  it  agreed  with  the  premises  put  forward  by  Ayalon.  “It’s clear  that  the  Palestinians’  refusal  to  show  flexibility  on  the  so-called  right  of  return  has  been  a major  impediment  of  the  last  years  to  reach  an  agreement,”  an  official  in  the  PMO  told  The  Times of  Israel  Tuesday.

Ayalon  said  that  United  Nations  Security  Council  Resolution  242  of  1967,  which  calls  for  “achieving a  just  settlement  of  the  refugee  problem,”  refers  to  both  Jewish  and  Arab  refugees.  “No differentiation”  was  made  between  the  two  groups,  he  said.

“The  Arab  nations,  led  by  the  Arab  League,  were  responsible  for  causing  both  groups  of  refugees, Jews  and  Palestinians,”  Ayalon  said.  “Especially  now  that  we’re  marking  10  years  since  the  Arab League  peace  initiative,  the  so-called  Saudi  initiative,  it  is  important  that  if  they  talk  about  a  solution to  our  conflict  with  the  Palestinians,  that  they  recognize  that  the  responsibility  for  the  refugee problem  is  theirs,”  the  deputy  foreign  minister  said.

While  Ayalon’s  proposal  is  likely  to  win  the  approval  of  many  right-wing  Israelis,  critics  said  that Palestinian  and  Jewish  refugees  are  not  equivalent.

“It’s  true  that  many  Jews  found  themselves  in  Israel  without  having  made  plans  to  come  —  they escaped  from  Arab  countries.  But  they  were  accepted  and  welcomed  here.  To  define  them  as refugees  is  exaggerated,”  said  Alon  Liel,  a  former  director-general  of  the  Foreign  Ministry.  “A refugee  is  a  person  who  is  expelled  to  another  country,  where  he  is  not  accepted  by  the government.  The  Palestinians  in  Lebanon,  or  the  Sudanese  in  Israel  —  they  don’t  have  citizenship of  the  country  they  live  in.”

Jews  who  fled  Arab  countries  are  entitled  to  demand  compensation  for  the  valuables  they  left behind,  but  it  is  unlikely  that  the  world  will  accept  Ayalon’s  narrative  of  a  parallel  between  Jews  and Palestinians,  he  added.  “I  do  think  that,  when  the  day  will  come  for  the  Israeli  government  to  talk seriously  about  Palestinian  refugees,  that  the  Jewish  refugees  will  help  cut  cost  of  compensation to  Palestinians.  But  we’re  not  close  to  that  day,  so  why  bother  with  this  issue  now?”  he  said.

 Einat   Wilf:   Restructure   UNRWA

Ayalon  is  not  the  only  government  MK  who  is  dealing  with  the  refugee  question.  Independence faction  chair  Einat  Wilf  has  in  recent  months  started  a  campaign  calling  for  a  restructuring  of  the United  Nations  Relief  and  Works  Agency  for  Palestine  Refugees  in  the  Near  East,  or  UNRWA.

“The  international  community  sees  the  settlements  as  a  major  obstacle  to  achieving  a  final-status agreement.  I  would  argue  that  the  international  community  should  just  as  much  raise  its  voice every  time  that  a  baby  born  in  Gaza  is  given  the  status  of  refugee,”  Wilf  recently  told  The  Times  of Israel.

“The  Palestinians  have  fired  the  opening  shot  in  a  bid  to  move  final  status  issues  to  international bodies,”  she  said,  referring  to  Palestinian  President  Mahmoud  Abbas’s  efforts  to  have  the  UN accept  Palestine  as  a  full  member  state.  “If  we’re  to  keep  the  two-state  solution  alive  we  can’t  wait for  there  to  be  an  agreement  and  then  resolve  the  refugee  issue.  Rather,  we  need  to  begin  to restructure  UNRWA  in  order  to  make  a  two-state  solution  and  an  agreement  possible  in  the future.”

Wilf  said  she  intends  to  contact  parliamentarians  of  states  that  fund  UNRWA  and  appeal  to  them to  reconsider  their  support  for  the  organization.

“By  all  means,  keep  funding  hospitals,  schools  and  welfare  programs.  But  delink  it  from  the refugee  status.  Give  based  on  need,  not  based  on  the  status  of  refugees.”


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